De minuscules cerveaux n’arrêtent pas ces oiseaux d’avoir une société complexe

pintade

Les scientifiques ont découvert que la pintade vulturine vivait dans des sociétés à plusieurs niveaux rappelant la nôtre.

Un groupe d’oiseaux à la tête chauve et au plumage hardi traverse l’épaule épaule contre épaule, les yeux rouges se balançant. Ils ressemblent à des collégiens cherchant une table de cafétéria pour le déjeuner. Peut-être qu’ils ne sont pas si différents.

Une étude publiée lundi dans Current Biology montre que les pintades vulturines d’Afrique orientale, à l’instar des êtres humains, ont des sociétés à plusieurs niveaux. Dans le passé, les scientifiques ont émis l’hypothèse que de telles structures sociales nécessitent beaucoup de cervelle. Mais les pintades à tête de cornet révèlent les failles de cette hypothèse.

Damien Farine, responsable de la recherche et ornithologue à l’Institut Max Planck sur le comportement animal, étudie les comportements collectifs. Il a d’abord travaillé au Kenya lors de ses recherches postdoctorales sur les sociétés babouins. Les babouins sont un modèle pour les chercheurs qui tentent de comprendre comment la société humaine a évolué. Certains types de babouins vivent en groupes au sein de groupes, une structure appelée société à plusieurs niveaux.

« Les humains sont la société classique à plusieurs niveaux », a déclaré le Dr Farine.

Imaginez une famille humaine vivant dans un village: la famille pourrait être amicale avec d’autres familles du village, qui à leur tour pourraient avoir des liens avec des villages voisins, etc.

Garder une trace de ces relations peut être compliqué.

«Les gens ont longtemps émis l’hypothèse que vivre dans une société complexe est l’une des raisons pour lesquelles nous avons développé un cerveau aussi volumineux», a déclaré le Dr Farine. Les chercheurs ont trouvé des preuves de l’existence de sociétés à niveaux multiples chez certains autres mammifères à grand cerveau, tels que les singes, les éléphants, les girafes et les cachalots. Mais alors qu’il étudiait les babouins, le Dr Farine a également observé la pintade vulturine errant sur son site d’étude.

«J’ai été vraiment frappé par le comportement social qu’ils ont manifesté», a-t-il déclaré.

Ces oiseaux lourds peuvent voler, mais choisissent rarement de le faire. Au lieu de cela, ils se promènent en paquets dans le paysage, marchant souvent si près que leurs corps se touchent. Ils peuvent se pourchasser ou se battre pour maintenir leurs hiérarchies strictes. Mais à d’autres moments, ils adoptent des comportements amicaux, comme partager de la nourriture. Leurs groupes sont exceptionnellement grands pour les oiseaux, comprenant parfois 60 individus ou plus. Et bien que la plupart des autres oiseaux sociaux soient très territoriaux, dit le Dr Farine, les groupes de pintades vulturines ne sont pas dérangés par le partage du gazon.

Il soupçonnait que la pintade pouvait avoir une structure sociale aussi intéressante que les babouins. Alors, avec ses collègues, il a entamé une étude approfondie de la société de la pintade vulturine au Centre de recherche de Mpala à Nanyuki, au Kenya. Pendant un an, ils ont observé quotidiennement 441 oiseaux, soit presque tous les adultes de la population locale. Ils ont compté 18 groupes au total. Des bandes de cuisse colorées dans des combinaisons uniques permettent aux chercheurs de différencier les oiseaux noir et bleu. Les scientifiques ont également associé de petits GPS à l’énergie solaire à l’arrière de 58 oiseaux, dont un ou plusieurs de chaque groupe. Cela leur a permis de voir exactement où chaque groupe était parti, 24 heures par jour, pendant toute une année.

Ils ont constaté que l’appartenance à un groupe était stable; les oiseaux ont collé avec leur pack.

Chaque groupe comprenait plusieurs couples nicheurs, ainsi que d’autres oiseaux. Les groupes se rencontraient souvent et interagissaient – en fait, certains groupes semblaient préférer rester ensemble. Certains groupes se sont même couchés ensemble la nuit.

«Même s’ils ne partageaient pas le même domaine vital pendant la journée, ils semblaient se chercher la nuit et se reposer ensemble», a déclaré le Dr Farine.

Les oiseaux volaient tous dans les arbres pour dormir, puis se couchaient le matin – des centaines d’oiseaux se concentrant au même endroit – et se réintégraient progressivement dans leurs groupes d’origine pour la journée.

En d’autres termes, les pintades vulturines ont une société à plusieurs niveaux. Il existe des groupes au sein de groupes au sein de la population dans son ensemble. Le Dr Farine dit qu’il semble même y avoir des groupes d’amis au sein des petits groupes. C’est la première fois que quelqu’un observe une telle société chez un oiseau.

Et le Dr Farine a souligné le faible potentiel intellectuel de cet oiseau: «Ils n’ont pas seulement un petit cerveau par rapport aux mammifères. Ils ont aussi un cerveau assez petit par rapport aux autres oiseaux », a-t-il déclaré.

Larissa Swedell, une anthropologue biologique du Queens College à New York qui étudie les babouins, trouve les résultats convaincants. «On dirait qu’ils ont démontré une société à plusieurs niveaux, ce qui est vraiment intéressant chez ces oiseaux à petite cervelle», a-t-elle déclaré. « Mais ce n’est pas complètement surprenant. »

Selon le Dr Swedell, même chez les primates, ce n’est pas toujours l’espèce la plus maligne qui ait une société à plusieurs niveaux. Vivre dans ce type de société peut en réalité faciliter le suivi de l’ordre social. Par exemple, si les groupes sont stables et qu’un oiseau ou un babouin ne peut identifier qu’un ou deux individus au sein d’un groupe, il sait quel groupe il est en train d’observer – aucun besoin d’un cerveau capable de reconnaître chaque animal.

Les sociétés à plusieurs niveaux permettent également aux animaux d’ajuster la taille de leur groupe en fonction des défis auxquels ils sont confrontés, explique le Dr Swedell. Selon les prédateurs ou les ressources disponibles, il peut être judicieux de voyager dans un groupe de conglomérats plutôt que dans un groupe plus petit. Elle note que des groupes de babouins peuvent également se réunir pour dormir, comme les pintades vulturines.

Le Dr Farine convient que la pintade vulturine n’est peut-être pas si inhabituelle.

« Avoir une structure à plusieurs niveaux peut, en soi, ne pas nécessiter d’avoir un gros cerveau », a-t-il déclaré. Il y a peut-être plus d’oiseaux et d’autres animaux qui, bien que cognitivement peu impressionnants, ont des sociétés aussi multicouches que la nôtre. «Quoi d’autre dans la nature?» Demanda-t-il. « Je soupçonne que cette espèce n’est probablement pas unique. »

New-York Times

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