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Dans une décennie, le monde pourrait faire face à une pénurie massive de ce qui est sans doute le métal le plus critique pour les économies mondiales: le cuivre.

L’industrie du cuivre doit dépenser plus de 100 milliards de dollars pour combler ce qui pourrait être un déficit d’approvisionnement annuel de 4,7 millions de tonnes métriques d’ici 2030 alors que les secteurs de l’énergie propre et des transports décollent, selon les estimations de CRU Group. Le déficit potentiel pourrait atteindre 10 millions de tonnes si aucune mine n’est construite, selon le négociant en matières premières Trafigura Group. Pour combler un tel écart, il faudrait construire l’équivalent de huit projets de la taille du géant Escondida du groupe BHP au Chili, la plus grande mine de cuivre du monde.

Utilisé dans tout, du câblage et des tuyaux aux batteries et aux moteurs, le cuivre est à la fois un indicateur économique et un ingrédient clé dans la poussée vers l’énergie renouvelable et les véhicules électriques. Si les producteurs ne parviennent pas à combler le déficit, les prix continueront d’augmenter et présenteront un défi pour l’administration Biden et d’autres dirigeants mondiaux qui comptent sur une transition énergétique mondiale pour lutter contre le changement 

climatique.

Des prix plus élevés du cuivre peuvent conduire à davantage de recyclage et de substitution par des alternatives moins chères telles que l’aluminium, ce qui pourrait atténuer les déficits.

Certes, des projets de cuivre sont en préparation. Mais les producteurs hésitent à répéter les erreurs d’offre excédentaire des cycles passés en accélérant les plans à un moment où les mines deviennent beaucoup plus délicates et plus coûteuses à construire – une des raisons pour lesquelles les prix du cuivre sont  à plus de 4 dollars le kilo.

La complexité technique croissante et les retards d’approbation pourraient conduire à une pénurie de projets prêts à l’emploi en 2025-30 », ont écrit cette semaine les analystes de Bloomberg Intelligence Grant Sporre et Andrew Cosgrove dans un rapport.

De nouveaux projets sont en cours de développement qui pourraient atténuer les déficits de cuivre entre 2022 et 2025, selon les analystes BI. Des prix plus forts pour plus longtemps devraient rendre certains projets plus coûteux plus rentables, tandis que l’expansion des opérations existantes signifie normalement des processus d’approbation moins onéreux que de nouveaux sites. Pourtant, il existe également un risque d’exécution considérable, ont écrit les analystes BI, en particulier au cours de la période 2022-2023.

Tous les regards sont tournés vers l’Indonésie cette année, où Freeport-McMoRan Inc. développe sa mine souterraine à Grasberg. La montée en puissance, qui a été plus lente que prévu, devrait se faire d’ici la fin de l’année, facilitant les approvisionnements mondiaux qui ont été perturbés par la pandémie. Derrière Grasberg se trouve le projet Kamoa-Kakula en République démocratique du Congo. Il devrait être mis en ligne en juillet, selon le copropriétaire Ivanhoe Mines Ltd.

Le projet Quellaveco d’Anglo American Plc au Pérou pourrait commencer à produire l’année prochaine tant que les relations communautaires ne se détériorent pas, comme elles l’ont fait de temps en temps ailleurs dans ce pays d’Amérique du Sud.

La capacité des producteurs à répondre à la demande croissante de l’offre dépendra également de Southern Copper Corp., qui souhaite exploiter davantage des plus grandes réserves de l’industrie pour presque doubler la production d’ici 2028.

Une partie du nouvel approvisionnement de la prochaine décennie pourrait provenir du gisement de Reko Diq au Pakistan, qui a été semé d’incertitudes politiques et juridiques, ainsi que de Tampakan aux Philippines.

Ironiquement, une plus grande concentration sur l’impact environnemental des activités minières a laissé l’industrie incapable de répondre rapidement aux déficits du marché par une nouvelle offre, bien que le prix soit bien supérieur à un prix incitatif », ont écrit Sporre et Cosgrove.

 Le PDG de Freeport, Richard Adkerson, a déclaré à un rassemblement de l’industrie la semaine dernière que même si le cuivre montait à 10 dollars  demain, il faudrait à son entreprise sept ou huit ans pour mettre une nouvelle production sur le marché.

 James Attwood, avec l’aide d’Andy Hoffman

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