La Bombe au  carbone  enfouie dans les tourbières du bassin central de l’ Équateur va t – elle libérer de milliards de tonnes  de dioxyde et de gaz à effet de serre dans l’atmosphère?

La RDC est sous pression pour laisser les tourbières de la cuvette centrale intactes.

Si la RDC devait exploiter ses tourbières vierges, il est presque certain que des centaines de millions, voire des milliards de tonnes de dioxyde de carbone seraient émis dans l’atmosphère.

Le gouvernement congolais a une position claire sur la voie à suivre : laisser leurs tourbières intactes ne se produira que s’il y a compensation. La ministre de l’Environnement Eve Bazaiba ne veut pas seulement un paiement mais aussi un dividende en actions.

À environ 56 000 miles carrés (environ la taille de l’Iowa) et à plus de 30 pieds de profondeur par endroits, la tourbière que le Congo partage avec son voisin, la République du Congo, détient au moins autant de carbone que le monde entier émet actuellement en trois ans de brûlure des combustibles fossiles.

Deux hommes ont pataugé dans la tourbière de Buya riche en tourbe à environ 52 miles dans le bassin central à Bikoro, Équateur, République démocratique du Congo, en juillet. Des milliards de tonnes de carbone sont enfouis à l’intérieur des tourbières.

Certaines parcelles des tourbières du bassin central du Congo accumulent et stockent du carbone depuis les derniers jours de la dernière grande période glaciaire de la Terre, il y a environ 17 000 ans.

La tourbière de Buya

 Les scientifiques et les écologistes craignent que laisser ces terres aller aux bûcherons, aux foreurs de pétrole et aux plantations de palmiers à huile ne déclenche une bombe au carbone, libérant des centaines de millions, voire des milliards de tonnes de gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

Les pays en voie d’industrialisation du monde entier – de l’Europe et des États-Unis au cours des siècles passés à l’Asie du Sud-Est au 21e siècle – ont drainé de vastes étendues de tourbières, les ont asséchées et ont libéré d’immenses bouffées de dioxyde de carbone, ainsi que de plus petites quantités d’oxyde nitreux, un autre puissant gaz à effet de serre. On estime que la conversion massive de tourbières en terres agricoles au cours des siècles a libéré jusqu’à 250 milliards de tonnes de dioxyde de carbone dans l’atmosphère.

Plus récemment, le drainage de la tourbe s’est déplacé vers les pays en développement, comme l’Indonésie et la Malaisie. Joosten estime qu’à l’heure actuelle, l’équivalent de 2 milliards de tonnes de dioxyde de carbone est libéré par les tourbières chaque année. Ce chiffre inclut les feux de tourbe, la cause la plus dramatique des émissions de tourbe, et ferait des tourbières du monde, si elles étaient un pays, le cinquième émetteur de gaz à effet de serre derrière la Chine, les États-Unis, l’Union européenne et l’Inde.

Des incendies de tourbe particulièrement intenses en Indonésie en 2015 ont libéré environ 1,75 milliard de tonnes d’émissions d’équivalent dioxyde de carbone, résultat de la conversion rapide par le pays de vastes étendues de marais en plantations de palmiers à huile. La fumée et les conséquences sur la santé qui en ont résulté étaient si graves que le gouvernement indonésien a tenté quelque chose d’une ampleur sans précédent : « humidifier » certaines tourbières récemment asséchées dans le but de les ramener à leur état d’origine.

Des vastes quantités de pétrole se trouvent sous la tourbe congolaise

L’exemple donné par l’Indonésie et la Malaisie — la conversion de tourbières en plantations commerciales à grande échelle de palmiers à huile — est séduisant. Les exportations d’huile de palme ont rapporté à l’Indonésie 23 milliards de dollars rien qu’en 2017.

Le Congo suivra-t-il l’histoire et reproduira-t-il les économies européennes et asiatiques de la tourbe aux terres agricoles ? Le gouvernement ira-t-il de l’avant avec le forage des vastes quantités de pétrole qui, selon certains, se trouvent sous la tourbe ? louera-t-il la forêt tropicale aux bûcherons ? Ou les institutions soucieuses de la conservation, principalement occidentales, proposeront-elles une meilleure offre, une offre dans laquelle le carbone reste dans le sol et le Congo reçoit toujours un paiement ? La réponse pourrait avoir des implications mondiales.

Le Congo, qui devrait gagner des millions de dollars en paiements s’il s’améliore, a affirmé que ses pertes actuelles dues à la déforestation dépassent déjà un milliard de tonnes de dioxyde de carbone par an.

Le principe de Compensation pour laisser les tourbières intactes

Le gouvernement a signé des accords de partage de la production pétrolière avec deux sociétés privées peu connues au cours de la dernière décennie pour des étendues de terres qui comprennent la plupart des tourbières du bassin central, suscitant la colère des groupes ecologiques. Alors que certains des ces accords  ont fait l’objet de doutes en raison de modifications apportées aux lois réglementaires du pays depuis leur signature, le ministre congolais des hydrocarbures, Didier Budimbu Ntubuanga, a fourni à The Post une carte indiquant que les attributions de tourbières étaient toujours envisagées validé par le gouvernement.

Dans une interview, Ntubuanga a déclaré que les études préliminaires commandées par son bureau montrent qu’en seulement deux blocs d’exploration pétrolière proposés dans les zones de tourbières, le Congo pourrait gagner plus de 1,5 milliard de dollars par mois. Il a déclaré qu’il était impatient pour l’exploration pétrolière, car l’utilisation mondiale du pétrole comme carburant devrait diminuer au cours de la prochaine décennie.

« Notre pays doit aller de l’avant – nous devons trouver l’argent », a-t-il déclaré. «Notre grande forêt équatoriale compense déjà le monde en l’aidant à maintenir l’équilibre atmosphérique – en ce sens, le monde est déjà endetté et devrait nous compenser pour cela. Mais nous ne pouvons pas sacrifier l’économie au nom de l’environnement.

« Nous nous apprêtons à rejoindre le marché mondial du carbone », a-t-elle déclaré dans une interview. « La population congolaise est prête à faire des sacrifices pour le bien de l’humanité, mais le monde doit respecter les principes de compensation.

Il existe des mécanismes mondiaux pour ce qui est essentiellement une compensation pour la conservation, bien qu’ils soient embryonnaires et dans la plupart des cas, leurs dividendes seraient éclipsés par les types d’investissements que l’industrialisation entraînerait. Ils s’appuient aussi souvent sur des mesures précises des émissions, que jusqu’à présent le Congo ne produit pas régulièrement.

Extrait de l’ Histoire de Max Bearak, Chris Mooney et John Muyskens  pour Washington Post

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